喜馬拉雅山常墜機特別危險?34年老機師揭3大難題

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尼泊爾雪人航空(Yeti Airlines)客機墜毀,幾乎可以確定全機72人罹難,釀成30年來最嚴重空難。尼泊爾墜機事件頻傳,外界劍指喜馬拉雅山脈地勢險峻、天候風雲色變是主因之一,不過有34年飛行經驗的退役老機師說,盡管高山飛行確實麵臨許多難題,包括高海拔導致飛機性能下降、地形抬升產生亂流、能見度降低等3大困難,但是喜馬拉雅山並沒有比全球其他高山地區更具挑戰,機師在飛行時的主要策略應是降低風險。

有34年飛行經驗、現已轉任美國有線電視新聞網(CNN)航空專家的退役美國航空(American Airlines)機師阿本德(Les Abend)撰文指出,他飛過南美洲安地斯山脈、歐洲阿爾卑斯山、美國洛磯山脈等高山地帶,他認為降低風險的最佳基礎是知識。

他羅列高山飛行時機師會考慮的問題,包括與飛機現行位置相應的高山地帶在哪裏?飛機起降麵臨的地勢威脅在哪裏?起飛時若一顆引擎失效,要遵循什麽程序安全返航?飛機進場時,哪個高度能夠安全地中止降落。他說美國航空有一套關於在高山地區必須緊急改道的特定程序,包括必須嚴守最低高度的逃生路線等。

阿本德解釋,部分喜馬拉雅山區機場的地形威脅太高,導致客機在起飛初期難以爬升,因此客機必須從不同方向進行起降。

如果這時出現強勁的順風,就會產生問題,因為飛機起降時都需要運用逆風,著陸時若麵臨順風,嚴重者可能導致飛機衝出跑道終點,因此許多航空公司都會對風速等祭出限製。

高海拔也會降低飛機及引擎性能,密度較低的空氣並不像海平麵空氣那樣有利於機翼抬升。空氣密度較低也會降低引擎性能,導致起飛時需要更長的跑道,因此必須透過減少載客人數或貨物來減輕客機重量。不過阿本德說,這些風險因子都能透過電腦計算來降低風險。

另一項需要衡量的風險是地勢抬升後造成的天氣變化,阿本德說每個地區的情況都不同,根據風向,地形抬升可能導致亂流,在航程中會讓乘客感到不舒服,在飛機進場落地時出現亂流則會非常具有挑戰性。他說遇上亂流時需要機師的高度專注及技巧來穩住客機,良好的判斷及適當的準備是最好的防禦。

另外,在高山地區遇上低雲層及低能見度也是一大挑戰,因為機師肉眼看不見山脈,難以避開威脅,這時候就非常需要儀表進場程序(Instrument Approach Procedure),也就是透過機上導航及主飛行顯示器的指引降落。他說,有些機場甚至沒有儀表進場程序,單靠機師目視進場。

阿本德強調,高山飛行確實對機師本身具有挑戰性,但危險的並不是因為地勢本身,而是如何降低風險, “喜馬拉雅山脈並不是例外。 “