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晚年複出殞於任上

海瑞回到家鄉以後,很少和人交往,陪著年過古稀的老母過著安貧樂道的生活。但不久,老母謝氏就死了,夫人王氏和兒子也都相繼病故,隻有兩個年輕的侍妾陪伴著他生活。在孤寂中,海瑞度過了十六個年頭。

自從海瑞退職還鄉以後,雖有朝中官員多次替海瑞說話,薦舉海瑞重新仕職。但是,當時的權臣張居正深知海瑞峭直的稟性,至死也無召用海瑞之意。萬曆十年(1582),張居正死了。萬曆十三年(1585),朱翊鈞決定起用海瑞,任命海瑞為南京都察院右僉都禦史,後來又改南京吏部右侍郎,翌年升任南京右都禦史,這時海瑞已經七十三歲了。年紀雖大,但他的剛勁廉潔卻不減當年。按照明朝體製,南京是陪都,雖然也設五府、六部,但不能決定國家大事,是安排一些政治上失勢的高級官員的地方。

但是,海瑞並沒有因為居職清閑就無所作為,他一到任,就出布告,嚴禁向新任官員送禮,他認為在朝廷做官和在家不一樣,各衙都不應前來送禮,“此酬彼答,殊為虛偽”,並把已經送來的禮物一一送回,這樣一來就再也沒有人敢來送禮了。與此同時,海瑞還明令禁止在京各衙門向百姓攤派物品。他說,要百姓負責供給南京城成百成千官員的物品,負擔太重了。因此,他明確規定,除了按規定必須供應的之外,一分一文也不許官員多取,否則嚴懲不貸。

但是,當時明政府官員已十分腐敗,貪汙成風,海瑞以為要禁止貪汙,就要實行朱元璋懲辦貪官的律法,凡貪贓在80貫以上的官員都要處以剝皮實草的極刑。這一大幹眾怒的提議在文官中造成了震動。誰知一波未平,一波又起。有一位禦史在家裏招了一班伶人排戲,海瑞得悉此事,就宣稱按照洪武的祖製,這位禦史理應受到杖責。其實這類事情在南京已屬司空見慣,海瑞卻以為有壞風俗而加以反對。這樣,一石激起千層浪,許多朝官群起而攻擊海瑞,指責海瑞是以“清平之世,創聞此不祥之語”。提學禦史房寰首起上書,彈劾海瑞,說海瑞本“一介寒生”,卻“以聖人自許”,並責問海瑞要把聖上置於何位,挑撥皇帝和海瑞的關係,使朱翊鈞對海瑞不信任。海瑞心正不怕邪,上書力駁房寰,並揭露房寰的劣跡。但朱翊鈞對此卻不加表態,認為“是非自有公論”,由誰來論,他也不說。實際上是把海、房之爭無原則地放在一邊,助長誣告者房寰的氣焰。但是在京辦事的幾位年輕進士,如顧允誠、彭遵古等,出於對海瑞的愛戴,聯合上疏為海瑞鳴不平。海瑞墓朱翊鈞卻以進士不應多管朝廷是非為由,對他們做出“革去冠帶,退回原籍”的處理,由此更可以看出最高決策層對海瑞名揚實抑的態度。

但是,海、房之爭並沒有就此結束,被卷入的官員越來越多,皇帝又多方偏袒房寰,海瑞隻好要求告老還鄉,萬曆皇帝又再三挽留,執意不允。萬曆十五年(1587),海瑞卒於官舍。臨死前三日,兵部送來柴薪費多算了七錢銀子,海瑞讓人給退了回去,所言之事,無一語及私。死後,清理他的全部家產,隻餘銀十餘兩。南京縉紳及百姓,聽說海瑞死了,十分悲痛。朱翊鈞聽到這些事,也很過意不去,下令替海瑞舉行隆重葬禮,加封太子少保,諡忠介。

海瑞的名字可謂震古爍今,足可與中國曆史上任何朝代的清官相提並論。他個人生活清苦儉樸,為官剛直不阿、嫉惡如仇、不畏強暴,稱得上是中國古代“清官”的典範。然而,當我們綜觀海瑞一生,卻發現其宦途相當坎坷,他雖以古稀之年卒於官舍,但他一生中真正能夠匡時濟世的時間卻很短暫,往往是稍有舉措,便謗議四起,朝廷最高決策層對海瑞的態度也是名揚實抑,根本不予重用。在群臣的反對之下,連當朝皇帝也采取模棱兩可的態度。海瑞在朝廷中實際上處於相當孤立的地位,這恰恰是海瑞的悲劇,值得後人深思。
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