他比馬斯克更狂,曾開飛機去伊拉克搶人,如今搞太空旅遊即將上市

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美國副總統彭斯曾引用特朗普的話:“富人都喜歡火箭。”未來幾天,人類第一家太空旅遊股就要上市了。

10月23日,SEC宣布:維珍銀河(Virgin Galactic Holdings, Inc)已被批準與一家叫SCH(Social Capital Hedosophia Holdings Corp.)的公司合並,後者已在2017年9月在紐交所上市。最早在10月28日,投資者就能買賣維珍銀河的股票了。

為了借殼上市,維珍銀河在2019年7月將49%股權作價8億美元出售給SCH,另外51%股權由維珍集團創始人理查德·布蘭森持有。據媒體估計,合並後的公司估值約為15億美元。

區別於SpaceX的移民火星,布蘭森創辦維珍航空隻是為了“找點樂子”。他曾說,“一旦人們進入太空,再回來的時候就會以極大熱情嚐試解決這個星球上發生的事。”目前在彭博富豪榜上,布蘭森身價50.1億美元,排名全球第391位。

維珍銀河的官網至今仍寫著:“從太空看來,我們為之爭鬥的國境線隻不過是隨意的線條。從太空看來,團結我們的力量無疑比分裂我們的大得多。”

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比馬斯克更瘋狂

維珍集團流著瘋狂的血液,從名字就能看出來:公司創立時成員都是virgin(處男處女)。布蘭森以《學生》雜誌起家,輝煌時發行量高達20萬冊,約翰列儂都為雜誌寫歌。為了增加收入,布蘭德在雜誌上印刷廣告售賣低價唱片,並順勢進攻唱片業,第一次用了“維珍”的名字。

1984年,布蘭森有感於“英國的航空業太差勁”,創立了維珍航空。當時市場由英國航空公司壟斷,這樣做並不明智,布蘭森的合夥人一度怒吼:“你要做航空,就從我屍體上跨過去。”

但他的瘋狂救了他:海灣戰爭時期,薩達姆扣押了部分英國人做人質,布蘭森利用自己和約旦國王的關係從中斡旋,竟然親自駕駛維珍航空的飛機飛往巴格達,帶回了人質。這次行動一舉使得維珍航空成為英國人民心目中的愛國企業。

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為了對抗英航,布蘭森賣掉了當時如日中天的維珍唱片,盡管維珍唱片已經簽下滾石樂隊。布蘭森手握10億美元,一門心思撲在維珍航空上。1999年,維珍航空拿到倫敦到上海的運營權,前路一片坦途,如今已排到全球航空公司前20位左右。

這並未讓布蘭森更加專注,反而給了他更多錢去拓展維珍品牌,遍布金融、鐵路、電信、食品、婚慶、消費品、保險等各個領域。英國歌手彼得·加百利曾感歎:“早上醒來,你在聽維珍電台,穿上維珍牛仔褲,去維珍商場,喝維珍可樂,坐上維珍航空,未來還會有維珍生育、維珍婚禮和維珍葬禮。”

在維珍所有產業中,維珍銀河無疑是一顆藍寶石。2005年維珍銀河成立,旨在向遊客提供短途太空飛行。布蘭森相信,如果遊客能在太空中看一眼藍色星球,也許會以一個全新的角度看待地麵上的生活。

太空旅遊臨門一腳

2004年,微軟聯合創始人保羅·艾倫斥資2500萬美元打造了“太空船一號”,問鼎安薩裏X大獎(第一個用自製飛行器將3名旅客送到100公裏高度,並安全返回地球,且兩周內可複用)。

這拉開了商業航天的序幕,同時給維珍銀河啟發:先用母船“白騎士二號”搭載“太空船二號”送上5000多米高空,然後分離,太空船二號再使用混合動力火箭爬升到90公裏高度。此後太空船二號將緩慢花落至大氣,讓遊客能俯瞰地球。

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布蘭森說過:“載人航天太空旅行,真正的競爭是在維珍和藍色起源之間。”維珍航空也確實留下了濃墨重彩的一筆:維珍航空建造了兩艘子飛船——VSS企業號(VSS Enterprise)和VSS團結號(VSS Unity),並在2016年2月拿到美國聯邦航空管理局(FAA)頒發的運營牌照。

經曆2014年一次墜毀事故後,維珍銀河在太空旅行中處於領先地位:迄今已完成5次試飛,盡管最後一次乘客是宇航員指導員,但飛行與普通乘客即將體驗的無異。維珍銀河預計,將以25萬美元/人送乘客上太空,賈斯汀·比伯這樣的明星已經購票。10年內票價還會降到4萬美元。

布蘭森曾驕傲地說:“太空旅行幾個月內就能成行,而不是幾年!”維珍銀河預計,公司在2023年的收入將達到5.9億美元,每年飛行270個航班,每個航班至少有5名乘客。

超級富豪們的賽跑

特朗普說過,“富人都喜歡火箭。”而能造火箭帶富人上天的,則兼具財富和最瘋狂的頭腦。目前,最可能實現太空旅遊的是馬斯克的SpaceX、貝索斯的藍色起源和布蘭森的維珍銀河。

人們常說的太空旅遊有四種範疇:飛機拋物線飛行、接近太空的高空飛行、亞軌道飛行和軌道飛行。商業公司最癡迷後兩者,亞軌道飛行是指飛行高度在20到100公裏,無法環繞地球一周,一張票價數十萬美元;軌道飛行則以空間站為目標,高度平均為408公裏,耗資動輒數千萬美元。

與維珍銀河一樣,藍色起源也專注亞軌道飛行。按照藍色起源的計劃,可回收火箭New Shepard將每次送6人進入100公裏軌道,能俯瞰地球並短暫享受十種,目標定價為20到30萬美元。但這項服務的初期成本在1000萬美元,意味著要先做幾年虧本生意。2019年5月,藍色起源已經成功發射和回收火箭,計劃在近兩年開始售票。

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相比之下,太空狂人馬斯克的計劃激進得多:在2019年為日本億萬富豪前沢友提供一次繞月飛行,行程30到40萬英裏,耗時長達一周,花費子數千萬美元量級。馬斯克的優勢在於,SpaceX擁有全世界最大的重型火箭BFR,每公斤發射成本全球最低,就連NASA也用它發射。馬斯克曾表示,這是一項可行的商業計劃,因為“每年隻要發起1-2次登月旅行,就能貢獻SpaceX收入的10%-20%。”

除了商業富豪,官方機構也打起太空旅遊的生意。2019年6月,NASA宣布將最快在2020年向美國民眾開放國際空間站附近的的近地軌道試驗站,門票5800萬美元,由波音和SpaceX協助執行。之所以如此,是因為美國政府將在2025年前停止資助國際空間站,而它每年要燒掉30億到40億美元,需要自己掙錢養家了。

就像如今人滿為患的珠峰,太空也從不缺富豪們的向往。從2014年起,XCOR就試圖向中國富豪售票,提供亞軌道飛行服務。而在更早的2006年,維珍航空便與胡潤簽約,後者成為維珍航空在太空旅遊的獨家中國代理。盡管久未成型,胡潤還是透露說,谘詢電話已絡繹不絕。